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Was die ARM-Übernahme durch Nvidia für Apple bedeutet

15.09.2020 | 09:24 Uhr |

Nvidia will ein Unternehmen kaufen, das in jedem mobilen Prozessor der Welt, einschließlich Apples, integriert ist. Grund zur Panik besteht nicht.

Nvidia hat am Wochenende bekannt gegeben, dass es eine Vereinbarung mit ARM und Softbank (dem derzeitigen Eigentümer von ARM) getroffen hat, ARM für Aktien und Bargeld im Wert von bis zu 40 Milliarden US-Dollar zu kaufen. Das ist ein großer Deal, der die Halbleiterindustrie aufrütteln könnte. Nvidia ist die dominierende Kraft im Bereich der Hochleistungsgrafik und zunehmend auch in der KI und im maschinellen Lernen. ARM lizenziert IP-, CPU- und GPU-Designs an viele Unternehmen, darunter an fast alle Hersteller von Smartphone-Chips.

Dazu gehört auch Apple: Nahezu alle seine Produkte enthalten jetzt ARM-kompatible CPUs. Das iPhone, iPad, Apple TV, Apple Watch und Homepod verfügen alle über Prozessoren, die den ARM-Befehlssatz ausführen. Moderne Macs haben die ARM-basierten T1- oder T2-Prozessoren in sich, um einige Aufgaben auszuführen, und Apple hat seine Absicht bekannt gemacht, sich von Intel zugunsten von ARM-basierten Prozessoren eigenen Designs abzuwenden.

Was bedeutet es also für Apple, dass Nvidia ARM kauft? Kurzfristig wird sich dadurch kein Produkt ändern. Auch in den kommenden Jahren sollten wir nicht mit einer dramatischen Verschiebung rechnen. Nur keine Panik! Es ist unwahrscheinlich, dass dieses Geschäft die Produkte von Apple in absehbarer Zeit verändern wird.

Kurzfristig: Alles beim Alten

Erstens sollten wir beachten, dass dies, nur weil Nvidia mit ARM und Softbank zu einer Einigung gekommen ist, noch nicht beschlossene Sache ist. Es handelt sich um eine Fusion zweier massiver und einflussreicher Technologieunternehmen, die regulatorische Hürden aus Großbritannien, der Europäischen Union, China und den USA überwinden müssen, was eine Weile dauern könnte.

Chip-Design-Lizenzen sind in der Regel langfristige, mehrjährige und produktübergreifende Vereinbarungen. Selbst wenn Nvidia Apple oder anderen Lizenznehmern den Hahn zudrehen wollte, würde es Jahre dauern, bis sich dies auf von uns gekaufte Produkte auswirken würde. Es ist nicht klar, wie Apples aktuelle Lizenzvereinbarung mit ARM aussieht, aber sie deckt mit ziemlicher Sicherheit mindestens die Produkte der nächsten drei oder vier Jahre ab.

ARM-Lizenzen gibt es in zwei Varianten. Ein Unternehmen kann ganze CPU-Kern- und GPU-Designs lizenzieren (ARM "Cortex"-CPUs und "Mali"-GPUs). Viele Firmen tun dies und bauen diese in ihre eigenen Chips ein, oft mit Optimierungen oder Modifikationen. Als Apple von der Verwendung von Samsung-Prozessoren auf seinen eigenen brandneuen A4-Prozessor im iPhone 4 umstieg, verließ sich das Unternehmen auf die Lizenzierung von ARM "Cortex"-CPU-Designs und GPU-Designs von PowerVR.

Man kann auch den ARM-Code lizenzieren und eine kompatible CPU von Grund auf neu entwerfen. Apple macht das schon seit Jahren; der A6-Prozessor im iPhone 5 war der erste mit einer von Apple entworfenen CPU, und seitdem ist das Unternehmen nie wieder zu lizenzierten CPU-Designs zurückgekehrt.

Der CEO von Nvidia, Jensen Huang, hat öffentlich erklärt, dass Nvidia den Geschäftsbereich ARM von Nvidias Grafikeinheit getrennt halten und die offenen Lizenzvereinbarungen von ARM fortsetzen wird. Die Regulierungsbehörden würden mit ziemlicher Sicherheit darauf bestehen, da Milliarden von Smartphones auf der ganzen Welt auf ARM-Lizenzen angewiesen sind. Solange ARM seinen Befehlssatz weiterhin unter Nvidia lizenziert, würde sich für Apple eigentlich nichts ändern.

Langfristig bleiben Apple-Produkte eben Apple-Produkte

Wenn es signifikante Veränderungen gibt, werden sie sich wahrscheinlich erst in Jahren bemerkbar machen. Huang hat angekündigt, dass er beabsichtigt, einige von Nvidias Grafiken und maschinellen Lernprogrammen zusammen mit den aktuellen Angeboten von ARM zur Lizenzierung zur Verfügung zu stellen. Zukünftige Smartphones oder Tablets von Qualcomm oder Samsung oder Huawei könnten sehr wohl ARM-basierte CPUs zusammen mit GPU- und ML-Technologie von Nvidia haben.

Apple liefert bereits Produkte mit GPUs und maschinenlernender Hardware eigenen Designs aus. Macs verlassen sich auf Intel-Grafikprozessoren, die in Prozessoren integriert sind, oder auf diskrete AMD-Grafikprozessoren, aber beide werden in den nächsten Jahren langsam verschwinden, wenn Apple die Mac-Produktreihe auf sein eigenes Silizium umstellt.

Falls nötig, könnte Apple möglicherweise sein Silizium so ändern, dass es mit einem Befehlssatz eigenen Designs arbeitet. Es wäre mühsam und würde von den Entwicklern verlangen, ihre Anwendungen neu zu kompilieren, aber Apples isoliertes Ökosystem macht es viel einfacher, dies zu tun als es für andere Smartphone- und PC-Hersteller der Fall wäre. Apple muss sich keine Sorgen um die Kompatibilität mit einem breiten Windows- oder Android-Ökosystem vieler Hersteller machen. Es behält die volle Kontrolle: Apple muss sich nur um Apple kümmern.

Ein mögliches langfristiges Szenario ist, dass ein kombiniertes Nvidia/ARM-Unternehmen in der Lage ist, Produkte herzustellen, die effektiver mit denen von Apple konkurrieren. Wenn die Leistung und die Funktionen der lizenzierten CPU- und GPU-Kerne viel besser sind und sie auf die Art von Laptops und Desktops abzielen, die derzeit von Intel und AMD dominiert werden, dann hat Apple möglicherweise nicht den bedeutenden Vorteil, den es heute hat.

Aber ein solches Szenario würde die Pläne von Apple nicht unbedingt ändern. Es hat schon heute Jahre Vorsprung vor einer hypothetischen Belieferung von Windows-Laptops und -Desktops durch ARM/Nvidia. Wenn die Chips von ARM, unterstützt durch Nvidia-GPU-Technologie und Lizenzierung, schon im Jahr 2024 mit der Produktion von Windows-Laptops mit hervorragender Leistung und einer Killer-Batterie-Lebensdauer beginnen, wird Apple bereits seit mehreren Jahren ARM-basierte Computer bauen.

Kurz gesagt, der Kauf von Arm durch Nvidia wird wahrscheinlich weniger Auswirkungen auf Apple und seine Produkte haben als auf Apples Konkurrenten auf dem Smartphone-, PC- und Wearables-Markt. Selbst dann sind wir noch Jahre von nennenswerten Änderungen entfernt.

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